Científicos analizan la posibilidad de que haya vida en Venus

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Científicos analizan la posibilidad de que haya vida en Venus

En la búsqueda de vida extraterrestre, los científicos han buscado todo tipo de opciones. Esta vez el foco estuvo en las nubes de Venus.


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En la búsqueda

Marte, por ejemplo, tiene características geológicas que sugieren que alguna vez tuvo -y todavía tiene- agua líquida subterránea, un requisito previo casi seguro para la vida. Los científicos también han observado las lunas de Saturno, Titán y Encelado, así como las lunas de Júpiter, Europa, Ganimedes y Calisto, como posibles refugios de vida en los océanos bajo sus costras heladas.

Ahora, sin embargo, los científicos están desempolvando una vieja idea en la búsqueda de vida más allá de la Tierra: las nubes de Venus

¿Habrá vida en Venus? 


 Venus tuvo un clima habitable con agua líquida en su superficie durante 2.000 millones de años

La investigación

En un artículo publicado recientemente en la revista Astrobiology, un equipo internacional de investigadores dirigido por el científico planetario Sanjay Limaye del Centro de Ciencia e Ingeniería Espacial de la Universidad de Wisconsin-Madison, presentó un caso para la atmósfera de Venus como posible nicho para la vida microbiana extraterrestre.

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"Venus ha tenido tiempo de sobra para evolucionar la vida por sí mismo", explicó Limaye, y señaló que algunos modelos sugieren que Venus tuvo un clima habitable con agua líquida en su superficie durante 2.000 millones de años. "Eso es mucho más largo de lo que se cree que ocurrió en Marte".




Un dispositivo llamado Venus Atmospheric Maneuverable Platform analiza la atmosfera de Venus

Antecedentes

La habitabilidad de las nubes de Venus se planteó por primera vez en 1967 por el destacado biofísico Harold Morowitz y el famoso astrónomo Carl Sagan. Décadas más tarde, los científicos planetarios David Grinspoon, Mark Bullock y sus colegas ampliaron la idea.

Apoyando la idea de que la atmósfera de Venus podría ser un nicho plausible para la vida, una serie de sondas espaciales lanzadas entre 1962 y 1978 mostraron que la temperatura y las condiciones de presión en las partes bajas y medias de la atmósfera de Venus - altitudes entre 40 y 60 kilómetros- no excluirían la vida microbiana. Sin embargo, se sabe que las condiciones de la superficie en el planeta son inhóspitas, con temperaturas que superan los 450 grados Celsius.

Limaye, quien realiza su investigación como científico participante de la NASA, estaba ansioso por revisar la idea de explorar la atmósfera del planeta. Se centró en las bacterias en la Tierra con propiedades absorbentes de la luz similares a las de las partículas no identificadas que forman manchas oscuras inexplicadas observadas en las nubes de Venus.

Las observaciones espectroscópicas, particularmente en el ultravioleta, muestran que los parches oscuros están compuestos de ácido sulfúrico concentrado y otras partículas desconocidas que absorben la luz.

Esas manchas oscuras han sido un misterio desde que fueron observadas por primera vez por telescopios terrestres hace casi un siglo, dice Limaye. Fueron estudiados con más detalle por sondas posteriores al planeta.

"Venus muestra algunos parches episódicos oscuros, ricos en sulfúrico, con contrastes de hasta 30-40 por ciento en el ultravioleta y silenciados en longitudes de onda más largas. Estos parches persisten durante días, cambian su forma y contrastan continuamente y parecen depender de la escala", dice Limaye.

Las partículas que forman los parches oscuros tienen casi las mismas dimensiones que algunas bacterias en la Tierra
, aunque los instrumentos que han muestreado la atmósfera de Venus hasta la fecha son incapaces de distinguir entre materiales de naturaleza orgánica o inorgánica.

Según Limaye y Mogul, los parches podrían ser algo parecido a las proliferaciones de algas que ocurren rutinariamente en los lagos y océanos, solo que estos tendrían que mantenerse en la atmósfera de Venus.

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Etiquetas: Venus, extraterrestre, vida
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